Ryhmävaiheessa “Bayer” sai kiinni “Lyon”

Se oli yksi uskomattomimmista ja traagisimmista vuodenaikoista saksalaisen jalkapallon historiassa. Vuonna 2002 Leverkusenin klubi alkoi kutsua ”Neverkuseniksi” (ei koskaan koskaan) ja ”ikuisesti toiseksi”. Se oli kausi, jolloin Bayer saavutti kaikkien turnausten, joihin hän osallistui, finaaliin, mutta hävisi kaikkialla …

Erityisen vaikuttava ja odottamaton oli “Bayerin” tapa Mestarien liigan finaaliin. Syksyllä 2001 kukaan ei voinut edes ajatella lopullista, sillä joukkue pääsi yleensä Mestarien liigan ryhmävaiheeseen karsintojen kautta. Viimeistään pudotuspelien kierroksella “Tsrevna Zvezda” oli vähän, mikä veloitti joukkueelle motivaatiota ja energiaa. Esikauden valmistelun aikana Klaus Toppmeller korosti suuresti pelaajien kestävyyttä ja fyysistä voimaa, joten joukkue pystyi näyttämään nopean jalkapallon koko ottelun ajan.

Ryhmävaiheessa “Bayer” sai kiinni “Lyon”, “Fenerbahce” ja “Barcelona”. Espanjalaiset olivat ennakoitavissa olevia suosikkeja ja ottivat ensimmäisen sijan ryhmässä, kun taas Leverkuzensit olivat alla. Niille, jotka ovat unohtaneet tai eivät tienneet, haluan muistuttaa, että vanhojen sääntöjen mukaan joukkue odotti toisen ryhmän vaihetta. Niinpä toisella kierroksella “Bayer” joutui taistelemaan vähemmän vakavien vastustajien kanssa: “Juventus”, jolta kompromissi “Deportivo” ja aina vaarallinen “Arsenal” odottivat korkeimpia tuloksia. Menetettyään ensimmäisen ottelun Italiassa 4: 0 pistemäärällä, saksalaiset keräsivät voimansa, kostoivat Juventusta ja saivat osakseen neljännesfinaalin. ¼ finaalissa ”Bayer” tapasi ”Liverpoolin”, joka tuolloin oli UEFA-Cupin omistaja. Saksalaiset menettivät ensimmäisen ottelun pisteillä 1: 0, ja toinen, Ballackin, Berabatovin ja Lucion ponnisteluilla, voitti 4: 2. Fanit eivät yksinkertaisesti uskoneet, että joukkue onnistui saamaan aikaan niin pitkälle. He odottivat puolifinaalia.